• Tim Braithwaite

Tosi on the Excesses of Modern (1723) Singers, and the Patience of the Waiting Orchestra

‘§ 5. Every Air has (at least) three Cadences, that are all three final. Generally speaking, the Study of the Singers of the present Times consists in terminating the Cadence of the first Part with an overflowing of Passages and Divisions at Pleasure, and the Orchestre waits; in that of the second [82] the Dose is encreased, and the Orchestre grows tired; but on the last Cadence, the Throat is set a going, like a Weather-cock in a Whirlwind, and the Orchestre yawns. But why must the World be thus continually deafened with so many Divisions? I must (with your leave, Gentlemen Moderns) say in Favour of the Profession, that good Taste does not consist in a continual Velocity of the Voice, which goes thus rambling on, without a Guide, and without Foundation; but rather, in the Cantabile, in the putting forth the Voice agreeably, in Appoggiatura's, in Art, and in the true Notion of Graces, going from one Note to another with singular and unexpected Surprizes, and stealing the Time exactly on the true Motion of the Bass. These are the principal and indispensible Qualities which are most essential to the singing well, and which no musical Ear can find in your capricious Cadences. I must still add, that very anciently the Stile of the Singers was insupportable, (as I have been informed by the Master who taught me to Sol-fa) by reason of the Number of Passages and Divisions in their Cadences, that never were at an end, as they are now; and that they were always the same, just as they are now. They became at last so odious, that, as a Nusance to the Sense of Hearing, they were banished without so much as attempting their Correction. Thus will it also happen to These, at the first Example given by a Singer whose Credit is established, and who will not be seduced by a vain popular Applause. This Reformation the succeeding Professors of Eminence prescribed to themselves as a Law, which perhaps would not have been abolished, were they in a Condition to be heard; but the Opulency of some, Loss of the Voice, Age and Death of others, has deprived the Living from hearing what was truly worthy our Admiration in Singing. Now the Singers laugh at the Reformers, and their Reformation of the Passages in the Cadences; and on the contrary, having recalled them from their Banishment, and brought them on the Stage, with some little Caricatura to boot, they impose them on the Ignorant for rare Inventions, and gain themselves immense Sums; it giving them no Concern that they have been abhorr'd and detested for fifty or sixty Years, or for an hundred Ages. But who can blame them? However, if Reason should make this Demand of them, with what unjust Pretence can you usurp the Name of Moderns, if you sing in a most Ancient Stile? Perhaps, you think that these overflowings of your Throat are what procure you Riches and Praises? Undeceive yourselves, and thank the great Number of Theatres, the Scarcity of excellent Performers, and the Stupidity of your Auditors. What could they answer? I know not. But let us call them to a stricter Account.’


[Footnote 82] By the Final Cadences here mentioned, the first is at the End of the first Part of the Air; the Second at the End of the second Part: and the Third at the end of the first Part when repeated again, or at the Da Capo, as it is always expressed in Italian.’

‘Ogni Aria (per lo meno) ha tre Cadenze, che sono tutte e tre finali. Lo studio de' Cantori d' oggidì (generalmente parlando) consiste nel terminar la Cadenza della prima parte con un profluvio di Passaggi ad libitum, e che l' Orchestra aspetti. In quella della seconda si multiplica la dose alle fauci, e l' Orchestra s' annoja; Nel replicar poi l' ultima dell' Intercalare si da fuoco alla girandola di Castel Sant' Angelo, e l' Orchestra tarocca. Ma perche mai assordare il Mondo con tanti Passaggi? Io priego i Signori Moderni di perdonarmi la troppo ardita libertà di dire in favor della Professione, Che il buon gusto non risiede nella velocità continua d' una voce errante senza guida, e senza fondamento, ma nel cantabile, nella dolcezza del Portamento, nelle Appoggiature, nell' Arte, e nell' Intelligenza de Passi, andando da una nota all' altra con singolari, e inaspettati inganni con rubamento di Tempo, e sul moto de' Bassi, che sono le qualità principali indispensabilmente essenzialissime per cantar bene, e che l' umano ingegno non può trovar nelle loro capricciose Cadenze. Soggiugnerò, che antichissimamente lo stile de' Vocalisti (secondo la relazione di chi m' insegnò di solfeggiare) era insopportabile per motivo d' una quantità di Passaggi nelle Cadenze che non finivano mai, come adesso, e che sempre erano gl' istessi, quali appunto son' i presenti; Diventarono alla fin fine così odiosi, che furono, come perturbatori dell' udito prima esiliati, che corretti; Così anche succederà a questi al primo esempio d' un Cantore accreditato, che non si lasci più sedurre dalle vane lodi popolari. Di quella correzione i Successori di gran sfera se ne fecero una legge, che forse non sarebbe distrutta se fossero in istato di farsi sentire, ma l' opulenza, le flussioni, l' età, e la morte han privato chi vive di ciò, che nel Canto v' era di più mirabile; Ora i Cantori si ridono a bocca aperta si della riforma, che de' Riformatori de' Passaggi nelle Cadenze, anzi coll' averli richiamati dal bando, e fatti comparir sù le Scene con qualche caricatura di più, acciocchè passino nell' opinione de' gonzi per invenzioni pellegrine, guadagnando somme immense d' oro, poco, o nulla premendo loro se sieno stati abborriti, e detestati per dieci, o dodici Lustri, o da cento Secoli. E chi può biasimarli? Ne l' invidia, nè la pazzia oserebbon di farlo. Però se la Ragione, che non è invida, nè folle li chiamasse alle segrete confidenze del cuore, e all' orecchio lor dicesse: Con qual ingiusto pretesto potete voi usurparvi il nome di Moderni se cantate all' antichissima? Credete forse, che il flusso della vostra gorga sia quello che vi produca richezze, e lodi? Disingannatevi, e ringraziate l' abbondanza de' Teatri, la penuria d' ottimi Soggetti, e la stupidità di chi v' ascolta. Cosa risponderebbono? Nol sò. Veniamo ancora a conti più stretti.’

*Notes*

Pier Francesco Tosi, Observations on the Florid Song ; Or, Sentiments on the Ancient and Modern Singers, trans. Johann Ernst Galliard (London: J. Wilcox, 1743).


Pier Francesco Tosi, Opinioni De’cantori Antichi, E Moderni, O Sieno Osservazioni Sopra Il Canto Figurato.(Bologna: , 1723).


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The image below is an etching depicting the riot at Covent Garden Theatre during a 1763 performance of Thomas Arne’s Artaxerxes after a decision to abolish half price admission fees after the interval.