• Tim Braithwaite

Jean-Antoine Berard on Larynx Height (1741)

‘Observation teaches us that the Larynx rises in its entirety with the high pitches, and that it descends with the low pitches, and that its rising and its falling are in an exact proportion with these types of pitches: M. Ferrein has commented that when the larynx rises, the cartilages which are attached to the extremities of the vocal chords [rubans sonores] pull away from each other, and give to these chords a degree of tension proportionate to their lengthening: These are the degrees of tension which make the vibrations more rapid, and the pitch of the voice higher... the experiences that I have had have taught that one can see the movements of the larynx as signs of tension or the relaxation of the vocal chords, in the same way that one can consider certain movements of the pegs of the viol or the violin, as signs of the tightening or the relaxation of the strings of these instruments. It is easy to proceed now to the creation of pitches: one can predict already that in order to form high pitches, one must raise the larynx, that in order to create a pitch six times higher than another, the larynx must rise six degrees, the six lines for example, [and] that in order to form a pitch a semitone higher, one must raise the Larynx a half line; one can understand that by reason of opposites, one must lower the larynx for the low pitches, and that these lowered pitches are exactly in the same proportion as the degree of rising in the high pitches...One can convince oneself of the truth and accuracy of these proportions, by placing a finger on the larynx when one produces high and low pitches...’

‘Les Observations apprennent que le Larinx monte tout entier dans les Sons aigus, & qu’il descend dans les Sons graves, & que son élévation & son abaissement sont dans une exacte proportion avec ces sortes de sons: M. Ferrein a remarqué que quand le Larinx monte, les Cartilages auxquels sont attachées les extrémités des rubans sonores s’éloignent les uns des autres, & donnent à ces rubans des dégrés de tension proportionnés à leur allongement; ce sont ces degrés de tension qui rendent les vibrations plus promptes & le son de la Voix plus aigu... les expériences que j’ai faites m’ont appris qu’on peut regarder les mouvemens du Larinx comme signes de la tension ou du relâchement des cordes vocales, tout comme on peut considérer certains mouvemens des chevilles de la Violle ou du Violon, comme signes de la tension ou du relâchement des cordes de ces instrumens. Il est aisé de procéder maintenant à la génération des Sons: on devine déja que pour former des Sons aigus, il faut faire montrer le Larinx, que pour rendre un Son six fois plus aigu qu’un autre, le Larinx doit s’élever de six degrés, de six lignes par exemple, que pour former un Son plus aigu d’un demi dégré, il faut faire monter le Larinx d’une demiligne; on comprend que par la raison des contraires, il faut faire descendre le Larinx pour les Sons graves, & que les degrés d’abaissement sont exactement dans les mêmes proportions, que les degrés d’élevation dans les Sons aigus... On peut se convaincre de la verité & l’exactitude de ces proportions, en portant le doigt sur le Larinx, lorsqu’on rend des Sons aigus ou graves.’

Jean-Antoine Bérard, L’Art Du Chant (Paris: Dessaint et Saillant, 1755), 19-21. My translation.

Image from Manuel Garcia, Hints on Singing (London: Ascherberg, 1894).


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