• Tim Braithwaite

Johann Samuel Petri’s Advice for Teaching a Congregation to Harmonise a Chorale Extempore (1767)

Updated: May 9

Question. How can one remedy the fault that a choir, when it sings a well-known church chorale without sheet music, as must often happen, makes such terrible defects against a pure harmony in the bass and the middle voices? And is it possible that many heads of a choir can all have the same thought?


Response. In the following ways:


1. Teach anyone and everyone the most necessary rules of harmony, and repeat their errors several times in order that they may be disgusted by them. Show them:

a.) the consonances.

b.) the dissonances.

c.) which notes belonging to every essential and special chord.

d.) The resolution of dissonances, as well as their preparation through tied notes.


2. Accustom the basses not to vary their notes, but to stay with the simple bass line that their organist plays in church when the congregation sings along. For a reasonable organist will not mislead the congregation with strange ideas during the chorales, but should stay with the simple bass line. Unchristian organists, who are less interested in moral instruction than the displaying of their art, turn the service into an hour for honouring themselves, where they try all sorts of things and do not consider that they often leave the congregation so confused that they remain silent and think that either themselves or the organist is wrong.


This ordinary bass is therefore called the natural bass, because every hard-working churchgoer is so familiar with it from childhood that he seems to have it by nature.


3.) Tell every middle-voiced singer that he must:

a.) have the melody in his mind.

b.) always be aware of the bass.

c.) be aware of the other middle voice so as not to use the same notes.

d.) never join the melody.

e.) pay attention to the chords and their movement so that the associated notes can be used.

f.) in an emergency, if one suddenly does not know what to do, either be silent for a note and first see where it wants to go, or take either the unison or octave from the bass or from the melody, whichever is closer to one’s previous tone, and which one can reach without jumps and falls.

g.) that the middle voices are not allowed to make leaps, but should make some kind of melody in stepwise motion as much as possible.


4.) Let them sing chorales in a rehearsal, and with every wrong note that a voice makes, let them all fall silent immediately, at which point one should both write the mistake on the blackboard and play it on an instrument, as well as demonstrating the mistake and its improvement to all.


Note. The best thing to do is to write down the bass on a blackboard at the beginning and to add figures, so that the middle voices know their chords, until one finally becomes proficient.

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Qu. Wie ist dem Uebel abzuhelfen, daß ein Chor, wenn es bekannte Kirchen-Chorale ohne Noten singet, wie oft geschehen muß, im Basse und den Mittelstimmen nicht so schreckliche Vitia machet gegen eine reine Harmonie? Und ist es möglich, daß viel Köpfe eines Chores einerley Sinn haben Können?


Resp. Auf folgende Weise,

1.) Man lehre allen und jeden die nöthigsten Regeln der Harmonie, mache ihnen durch öfteres Wiederholen der vitiorum einen degoût vor denselben; zeige ihnen 1.) die Consonanzen, 2.) die Dissonanzen, 3.) die zu jeden haupt und besondern Accorde gehörigen Töne. 4.) Die resolution der Dissonanzen, wie auch ihre praeparation bey gebundenen Sätzen.


2.) Man gewöhne die Bassisten, daß sie nicht variiren, sondern bey den simplen Basse bleiben, den ihr Organist in der Kirche spielt, wenn die Gemeine mit singt. Denn ein vernünstiger Organist wird die Gemeine durch wunderliche Einfälle während des Chorals nicht irre machen, sondern bey dem simplen Basse bleiben. Unchristliche Organisten, denen an der Erbauung weniger gelegen ist, als an der Auskramung ihrer Kunst, machen den Gottesdienst zu einer Erercierstunde, wo sie allerley probieren, und nicht bedenken, daß sie die Gemeine oft so irre machen, daß daß sie gar schweigt und entweder sich, oder den Organisten vor falsch hält.

Diesen gewöhnlichen Baß nun nennt man den natürlichen Baß, weil er jedem fleißigen Kirchengänger von Kindheit an so geläufig ist, daß er ihn von Natur zu haben scheinet.


3.) Man sage jedem Mittelstimmensänger, daß er 1.) die Melodie wohl in Gedanken habe, 2.) stets auf den Baß merke, 3.) auf die andre Mittelstimme merke, um nicht Töne zu nehmen, die die andre Stimme schon hat. 4.) Niemals Melodie mit mache. 5.) Auf die Accorde und ihre Folge wohl merke, damit die dazu gehörigen Töne herbeygebracht werden. 6.) Im Nothfalle, wenn einer sich nicht jähen Rath weiß, entweder einen Ton lang stille schweige, und erst sehe, wo es hinaus wolle, oder den Unisonum oder Octave entweder vom Basse, oder von der Melodie nehme, welches ihm bey seinem vorigen Tone am nächsten liegt, und welches er ohne Sprünge und Fälle erreichen kann. 7.) Daß die Mittelstimmen keine Sprünge machen dürfen, sondern so viel möglich eine Art von Melodie vor sich machen sollen.


4.) Man lasse sie alsdenn Chorale zur Probe singen und bey jedem falschen Tone, den eine Stimme macht, sogleich alle stille schweigen, wo man alsdenn den Fehler theils auf der Tafel anschreibt, theils auf einem Instrumente vorspielt, und den Fehler und seine Verbesserung allen demonstriret.


Not. Am besten thut man, wenn man Anfangs den Baß an eine Tafel anschreibt und beziffert, daß die Mittelstimmen ihre Accorde wissen, bis man endlich in Uebung kömmt.

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Johann Samuel Petri, Anleitung Zur Practischen Musik (Lauban: J.C. Wirthgen, 1767). My translation, with many thanks to Tanja Obalski for her suggestions.


https://www.facebook.com/groups/433341233928374/permalink/845905102671983/


The painting below, entitled ‘Jobs als Schulmeister’, was painted in 1845 by Johann Peter Hasenclever. It’s not entirely clear whether or not the children are involved in singing practice while the teacher points at the blackboard, but it certainly looks that way from the expressions of the students.